Células cutâneas reprogramadas encolhem tumores cerebrais em camundongos

Imagine células que podem se mover através de seu cérebro, caçar o câncer e destruí-lo antes deles próprios desaparecerem sem deixar vestígios. Cientistas conseguiram isso em camundongos, criando células tumorais personalizadas a partir de células da pele adultas que podem encolher tumores cerebrais para 2% a 5% do tamanho original. Embora a estratégia ainda não tenha sido totalmente testada em pessoas, o novo método poderia um dia dar aos médicos uma maneira rápida de desenvolver um tratamento personalizado para cânceres agressivos como glioblastoma, que mata a maioria dos pacientes humanos em 12 a 15 meses. Eles levaram apenas 4 dias para criar as células que “andaram” atrás de tumores dos camundongos.

Os glioblastomas são desagradáveis: Eles espalham raízes e as células cancerígenas se ramificam através do cérebro, tornando-as impossíveis de remover cirurgicamente. Eles e outros tipos de câncer também emitem um sinal químico que atrai células-tronco – células especializadas que podem produzir vários tipos de células no corpo. Os cientistas acreditam que as células-tronco podem detectar tumores, como se fosse uma ferida que precisasse de cura, e migrar para ajudar a corrigir os danos. Mas isso dá aos cientistas uma arma secreta – se eles podem aproveitar a habilidade natural das células-tronco de “caça” em direção às células tumorais, as células-tronco podem ser manipuladas para distribuir as drogas que matam o câncer exatamente onde é necessário.

Outras pesquisas já exploraram este método usando células-tronco neurais – que dão origem a neurônios e outras células cerebrais – para procurar o câncer cerebral em camundongos e administrar medicamentos para erradicar tumores. Mas poucos têm tentado isso nas pessoas, em parte porque essas células-tronco neurais são difíceis de se obter, diz Shawn Hingtgen, biólogo de células-tronco da Universidade da Carolina do Norte, nos EUA. Atualmente existem três maneiras principais: os cientistas podem coletar as células diretamente do paciente; coletá-las de outro paciente; ou podem reprogramar geneticamente as células adultas para se tornarem células-tronco. Mas a coleta requer cirurgia invasiva, e dar as características de células-tronco a células adultas acontece em um processo de duas etapas que pode aumentar o risco das células finais se tornarem cancerígenas. E o uso de células de alguém que não seja o paciente com câncer a ser tratado pode desencadear uma resposta imune contra as células estranhas.

Para resolver esses problemas, o grupo de Hingtgen queria ver se era possível pular um dos passos do processo de reprogramação genética, que primeiro transforma as células da pele adultas em células-tronco padrão e depois as transforma em células-tronco neurais. Tratar as células da pele com um coquetel bioquímico para promover as características das células-tronco neurais parecia ser o truque, transformando-o em um processo de apenas uma etapa. Isso foi publicado por Hingtgen na revista Science Translational Medicine.

Mas a próxima grande questão era saber se essas células poderiam ser usadas em tumores em placas de laboratório e em animais, como células-tronco neurais. “Estávamos realmente segurando a respiração”, diz Hingtgen. “No dia em que vimos as células rastejando através da placa de Petri em direção aos tumores, sabíamos que tínhamos algo especial.” As células localizadores de tumor moveram 500 mícrons – a mesma largura que cinco pêlos humanos – em 22 horas, e elas poderiam penetrar em glioblastomas cultivados em laboratório. “Este é um grande começo”, diz Frank Marini, um biólogo de câncer no Wake Forest Institute for Regenerative Medicine, na Carolina do Norte – EUA, que não estava envolvido com o estudo. “Incrivelmente rápido e relativamente eficiente.”

A equipe também projetou as células para fornecerem tratamentos comuns de câncer para glioblastomas em camundongos. Os tumores em camundongos injetados diretamente com as células estaminais reprogramadas encolheram de 20 a 50 vezes em um período de 24 a 28 dias, em comparação com camundongos não tratados. Além disso, os tempos de sobrevivência dos roedores tratados quase dobraram. Em alguns camundongos, os cientistas removeram os tumores depois que eles foram estabelecidos, e injetaram células de tratamento na cavidade. Os tumores residuais, gerados a partir das restantes células cancerígenas, foram 3,5 vezes menores nos camundongos tratados do que nos camundongos não tratados.

Marini observa que testes mais rigorosos são necessários para demonstrar até que ponto as células alvo de tumor podem migrar. Em um cérebro humano, as células precisariam viajar uma questão de milímetros ou centímetros, até 20 vezes mais longe do que os 500 microns testados aqui, diz ele. Outros pesquisadores questionam a necessidade de usar células da própria pele do paciente. Uma resposta imune, desencadeada por células-tronco neurais de outro paciente, poderia realmente ajudar a atacar tumores, diz Evan Snyder, bióloga de células-tronco do Sanford Burnham Prebys Medical Discovery Institute, na Califórnia, e uma das primeiras pioneiras da ideia de usar células-tronco neurais para ajudar a atacar tumores. 

O grupo de Hingtgen já está testando até que ponto suas células alvos de tumores podem migrar usando modelos animais maiores. Eles também estão recebendo células da pele de pacientes com glioblastoma para se certificar de que o novo método funciona para as pessoas que eles esperam ajudar, diz ele. “Tudo o que estamos fazendo é levar isso ao paciente o mais rápido possível.”

Matéria originalmente traduzida da revista Science.

Vinicius Mussi

Vinicius Mussi

Capixaba, graduado em Biomedicina, com especialização em Saúde Pública e mestre em Biociências e Biotecnologia pela UENF - Universidade Estadual do Norte Fluminense Darcy Ribeiro.
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